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Las máquinas tampoco son inmunes a la radiactividad

Publicado el: 13/04/2011
Señal de advertencia de radiactividad
Los procesadores no son inmunes a la radiactividad. Ésta les produce los llamados soft errors, que son errores en las señales de sus circuitos, producidos por el ruido que genera la radiación en ellos. Las consecuencias de la radiación para la máquina no son tan devastadoras como en los humanos, ya que en el peor de los casos tendríamos que reiniciar la máquina, pero lo que le haga la máquina afectada por radiciación a los humanos, sí puede ser peligroso.

Estos errores se empezaron a ver por primera vez en los años 70, dado que los primeros módulos de memoria RAM se fabricaban con pequeñas cantidades de material radiactivo. Actualmente, estos errores sólo se producen en satélites (debido a los rayos cósmicos a los que están expuestos), aparatos médicos de radioterapia y, como no, en las centrales nucleares.

Lo que sucede con los soft errors, es que las señales alteran su valor. Hay un umbral de voltaje que determina cuando la señal vale 0 o 1. La onda electromagnética induce corriente en el circuito cambiando este valor, con lo que puede ocurrir que un 0 se convierta en 1 o un 1 en 0.

Para evitar los soft errors, en el hardware de la máquina, se implementan algoritmos de detección y corrección de errores, que permiten detectar y corregir bits erróneos al vuelo. Adicionalmente, para hacer menos sensibles los circuitos a la radiación, se construyen con determinados materiales y se usan transistores del tamaño adecuado (cuanto más pequeños son, más rápido es el procesador y más sensible a la radiación) y finalmente se trata de aislarlo todo de la mejor manera posible. Todo esto evita que, en el peor de los casos, el ordenador, que tiene que contralar la cantidad de radiación que recibe un paciente, no termine chumascándolo. También evita que los satélites hagan ataques kamikazes contra la Tierra y que dejen de funcionar por completo los sistemas de control de una central nuclear que ha sufrido un accidente.

Así que ya sabéis, si vais a Fukushima y se os bloquea el portátil, puede que el culpable no sea Windows.

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